De Colomb à nos jours : l’histoire secrète de l’ananas

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Tout au long de l’histoire des Amériques, l’ananas, ce fruit en forme de pomme de pin, a été tour à tour symbole exotique et aliment prisé. Au départ, c’est un fruit que l’on ne trouvait que dans l’hémisphère occidental et était le fruit préféré des Indiens Caraïbes, de féroces guerriers vivant sur les îles de la mer portant encore leur nom. De sa découverte à nos jours, de son origine ananas à son importation ananas, l’ananas a toujours été la star des fruits, adulé par les empereurs et les rois.

Histoire de l’ananas : La migration des Indiens

La présence de l’ananas sur les îles des Caraïbes n’était pas un événement naturel mais plutôt le résultat de siècles de migration et de commerce indiens. Navigateurs accomplis en pirogue, les tribus maritimes ont exploré, razzié et commercé sur une vaste étendue d’océans tropicaux, de mers et de systèmes fluviaux. La plante herbacée qu’ils appelaient « ananas », ou « excellent fruit », est apparue à l’origine ananas dans les régions intérieures de ce qui est aujourd’hui le Brésil et le Paraguay et a été largement transplantée et cultivée. Très apprécié pour sa douceur intense, le « fruit excellent » était un aliment de base des festins indiens et des rites liés à l’affirmation tribale. Il était également utilisé pour produire du vin indien.

Histoire de l’ananas : Christophe Colomb

La première rencontre entre un Européen et un ananas a eu lieu en novembre 1493, lorsque Christophe Colomb, au cours de son deuxième voyage dans la région des Caraïbes, a jeté l’ancre dans une crique au large de la luxuriante île volcanique de Guadeloupe et est descendu à terre pour inspecter un village caraïbe abandonné. Là, au milieu d’un feuillage de jungle tacheté de perroquets et de piliers de bois sculptés de serpents en spirale, son équipage a découvert des marmites remplies de parties de corps humains. À proximité se trouvaient des piles de légumes et de fruits fraîchement cueillis. C’est la première découverte de l’ananas. Les marins européens mangèrent, apprécièrent et consignèrent le nouveau fruit curieux qui avait un extérieur abrasif et segmenté comme une pomme de pin et une pulpe intérieure ferme comme une pomme. De l’origine de l’ananas en Guadeloupe à sa découverte par Christophe Colomb, l’ananas vivait ses premiers instants de gloire.

La découverte de l’ananas par l’Europe de la Renaissance

L’Europe de la Renaissance, dans laquelle Christophe Colomb est revenu avec ses découvertes, était une civilisation largement dépourvue de sucreries courantes. Le sucre raffiné de la canne à sucre était une denrée rare importée à grands frais du Moyen-Orient et de l’Orient. Les fruits frais étaient également rares, les fruits cultivés dans les vergers n’étant disponibles que dans des variétés limitées et pendant de brèves périodes.
Dans un tel milieu gastronomique, les rapports et, plus tard, les échantillons de ce fruit dont l’origine ananas venait du Nouveau Monde – dont la pulpe jaune mûre explose littéralement de sa douceur naturelle lorsqu’on la mâche – ont fait de ce fruit un objet de célébrité et de curiosité pour les gourmets royaux comme pour les horticulteurs. Malgré les efforts acharnés des jardiniers européens, il a fallu attendre près de deux siècles pour qu’ils parviennent à mettre au point une méthode de culture en serre pour les ananas rappelant ainsi le milieu naturel de l’ananas en Guadeloupe. Ainsi, dans les années 1600, l’ananas est resté une denrée si rare et si convoitée que le roi Charles II d’Angleterre a posé pour un portrait officiel dans un acte alors symbolique du privilège royal : recevoir un ananas en cadeau.

L’ananas et l’Amérique coloniale

De l’autre côté de l’océan, l’ananas de Guadeloupe a pris d’autres significations symboliques dans les colonies américaines de l’Angleterre. Les colonies étaient alors un pays de petites villes et de peuplements primitifs où les maisons étaient le centre de la plupart des activités communautaires. Les visites étaient le principal moyen de divertissement, d’échanges culturels et de diffusion des nouvelles. Le concept d’hospitalité – la chaleur, le charme et le style avec lesquels les invités étaient accueillis dans la maison – était un élément central de la vie quotidienne de la société.
Ainsi, la présentation créative de la nourriture en Amérique coloniale – le principal divertissement lors d’une visite officielle à domicile – était un moyen par lequel une femme déclarait à la fois sa personnalité et le statut de sa famille. Dans la limite des moyens de leur famille, les hôtesses cherchaient à se surpasser dans la création de scènes de salle à manger mémorables et fantaisistes. Lors de ces festins, les plateaux de table ressemblaient à de petites chaînes de montagnes de produits alimentaires étagés, pyramidés et placés sur des piédestaux, souvent saupoudrés et palmés de sucre, constellés de figurines en porcelaine, festonnés de fleurs et entrelacés de guirlandes de pin et de laurier. Les dîners étaient des extravagances de plaisirs visuels, de goûts nouveaux, de découvertes et de conversations agréables qui duraient des heures.
Si les fruits en général – frais, séchés, confits et en gelée – étaient les principales attractions de l’appétit et des habitudes alimentaires de la communauté, l’ananas était la véritable célébrité. Sa rareté, son coût, sa réputation et son attrait visuel frappant en faisaient le fruit exotique par excellence. C’était l’ananas qui couronnait littéralement les festins les plus importants : il était souvent brandi sur des piédestaux spéciaux comme le pinacle du monticule central de nourriture de la table.

Le commerce colonial de l’ananas

Les navires s’occupaient de l’importation des ananas conservés des îles des Caraïbes sous forme de sucreries coûteuses – des morceaux d’ananas confits, glacés et emballés dans du sucre. Le fruit entier était encore plus coûteux et difficile à obtenir. Sous les tropiques, les voyages en bateau de bois étaient chauds, humides et lents, faisant souvent pourrir les cargaisons d’ananas avant qu’elles ne puissent être débarquées. Seuls les navires les plus rapides et les conditions météorologiques les plus favorables pouvaient s’occuper de l’importation des ananas mûrs et sains aux confiseries de villes telles que Boston, Philadelphie, Annapolis et Williamsburg.

La capacité d’une hôtesse à disposer d’un ananas pour un repas important en disait autant sur son rang que sur son ingéniosité, étant donné que le commerce de rue des ananas frais disponibles pouvait être aussi rapide que viollent. Ces fruits piquants étaient si recherchés que les confiseurs coloniaux les louaient parfois à la journée aux ménages. Plus tard, les mêmes fruits étaient vendus à d’autres clients, plus fortunés, qui les mangeaient réellement. Comme on peut l’imaginer, les hôtesses se donnaient beaucoup de mal pour dissimuler le fait que l’ananas qui était l’apogée visuelle de leur table et le sujet central de la conversation de leurs invités était seulement loué.

Histoire de l’ananas : l’ananas comme symbole d’hospitalité

Dans les grandes maisons aisées, les portes de la salle à manger étaient maintenues fermées afin d’accroître le suspense des visiteurs quant à la table qui se préparait de l’autre côté. Au moment voulu, et avec un maximum de faste et de drame, les portes s’ouvraient pour révéler l’événement principal de la soirée. Les visiteurs, confrontés à des plats garnis d’ananas, se sentaient particulièrement honorés par une hôtesse qui n’avait manifestement pas ménagé ses efforts pour assurer le plaisir de ses invités.

De cette manière, le fruit qui était la clé de voûte visuelle de la fête en est venu naturellement à symboliser la bonne humeur des événements sociaux eux-mêmes ; l’image de l’ananas en est venue à exprimer le sens de l’accueil, la bonne humeur, la chaleur humaine et l’affection familiale inhérentes à ces gracieuses réunions familiales.

Après la découverte de l’ananas, son entrée dans le monde artistique

Il n’est guère surprenant que ce symbole communautaire d’amitié et d’hospitalité soit également devenu le motif préféré des architectes, des artisans et des ouvriers dans toutes les colonies. Ils annonçaient l’hospitalité d’une demeure par des ananas en bois sculpté ou en mortier moulé sur les poteaux de son portail principal.

Certains ont incorporé d’énormes ananas en cuivre et en laiton dans les girouettes de leurs bâtiments publics les plus importants. Ils ont sculpté des ananas dans les linteaux de porte, en ont dessiné au pochoir sur les murs et les tapis de toile, ont tissé des ananas dans les nappes, les serviettes, les tapis et les draperies, et ont moulé des ananas dans des plaques chauffantes en métal. Il y avait des ananas entiers sculptés dans le bois, des ananas exécutés dans les fours à porcelaine les plus fins, des ananas peints sur le dossier des chaises et le dessus des coffres.

La fantaisie de la table

Les formes et interprétations fantaisistes d’ananas sont devenues une forme omniprésente pour les créations alimentaires « amusantes » et les décorations de table générales tout au long des années 1700 et 1800. On trouve des gâteaux en forme d’ananas, des moules à gélatine en forme d’ananas, des bonbons pressés comme de petits ananas, des ananas moulés en gomme et en sucre, des ananas en glace crémeuse, des biscuits découpés comme des ananas et des formes d’ananas créées par des arrangements d’autres fruits. Il y avait aussi des bols en céramique en forme d’ananas, des plateaux à fruits et à friandises incorporant des motifs d’ananas, ainsi que des pichets, des tasses et même des candélabres en forme d’ananas.

Au cours du siècle dernier, l’art de la présentation des aliments centré sur l’ananas s’est estompé pour devenir un artisanat pittoresque désormais largement associé à la fabrication de certains types de décorations de Noël. Ces fabrications de Noël sont l’un des rares vestiges d’une époque où toute la vie tournait littéralement autour de la table de la salle à manger ; une époque moins compliquée qui nous a laissé l’icône durable de l’ananas colonial, un fruit véritablement américain symbolisant l’engagement constant de notre société fondatrice envers l’hospitalité ainsi que ses plus beaux souvenirs de familles, d’amis et de bons moments.

Aujourd’hui encore, l’ananas est symbole de festivités, de chaleur, d’été et de bonne humeur. Le gros fruit des Caraïbes s’est exporté dans le monde entier pour orner les vêtements et devenir objet de décoration.

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